Frutto cinese Siraitia grosvenorii 300 volte più dolce dello zucchero

Arhat (Siraitia grosvenorii) Sinonimi: Momordica grosvenorii Swingle; Thladiantha grosvenorii (Swingle) C. Jeffrey. La Siraitia grosvenorii è una pianta erbacea rampicante perenne della famiglia delle cucurbitacee, originaria della Cina meridionale e della Thailandia settentrionale. La pianta è apprezzata per i suoi frutti, il cui estratto è quasi 300 volte più dolce dello zucchero. In Cina, il frutto del monaco è usato come dolcificante naturale a basso contenuto calorico per bevande fredde e nella medicina tradizionale cinese per il diabete e l'obesità. Nelle pubblicazioni inglesi, il frutto è spesso indicato come luo han guo o lo han kuo (Luo Han Guo), dal cinese Luohan guǒ, 罗汉果 / 羅漢果. La pianta è anche chiamata la hán quả, frutto del Buddha, frutto monastico o frutto della longevità (quest'ultimo nome è usato anche per alcune altre piante). Siraitia grosvenorii prende il nome da Gilbert Grosvenor, che, in qualità di presidente della National Geographic Society, contribuì a finanziare una spedizione negli anni '30 per localizzare la pianta nelle sue aree di coltivazione.

Descrizione

La vite raggiunge una lunghezza da 3 a 5 metri, "arrampicandosi" su altre piante con viticci che si attorcigliano intorno a tutto ciò che toccano. La pianta ha foglie strette a forma di cuore lunghe 10-20 cm. I frutti sono rotondi, di 5-7 cm di diametro, lisci, di colore giallo-marrone o verde-marrone, con strisce che si estendono dall'estremità del peduncolo, con una buccia dura ma sottile ricoperta di peli fini. L'interno del frutto contiene polpa commestibile che, dopo l'essiccazione, forma un guscio fragile e sottile di colore marrone chiaro dello spessore di circa 1 mm. I semi sono allungati e quasi sferici. Il frutto del monaco viene talvolta scambiato per una specie non correlata, il mangostano viola. L'interno del frutto viene consumato fresco e la scorza amara viene utilizzata per preparare il tè. La Siraitia grosvenorii è famosa per il suo sapore dolce, che può essere concentrato dalla linfa della pianta. Il frutto contiene dal 25 al 38% di vari carboidrati, principalmente fruttosio e glucosio. La dolcezza del frutto è esaltata dalla presenza dei mogrosidi, un gruppo di glicosidi triterpenici (saponine). Cinque diversi mogrosidi sono numerati da I a V; il componente principale è il mogroside V, noto anche come esgoside. Il frutto contiene anche vitamina C.

In crescita

La germinazione dei semi è lenta e può richiedere diversi mesi. La pianta viene coltivata principalmente nella provincia cinese meridionale del Guangxi (principalmente nelle montagne vicino a Guilin), nonché nelle province di Guangdong, Guizhou, Hunan e Jiangxi. A causa delle montagne, le piante sono ombreggiate e spesso circondate dalla nebbia, che le protegge dal sole. Tuttavia, il clima in questa provincia meridionale è abbastanza caldo. La pianta si trova raramente in natura; è stato coltivato appositamente per diverse centinaia di anni. Documenti datati 1813 menzionano la coltivazione di questa pianta nella provincia di Guangxi. Attualmente esiste una piantagione di 16 km2 (6, 2 miglia quadrate) nelle montagne di Guilin con una produzione annuale di circa 100 milioni di frutti. La maggior parte delle piantagioni si trova nelle contee di Yongfu e Lingui. La città di Longyang nella contea di Yongfu è considerata la "patria del frutto cinese di Luo Han Guo"; in quest'area sono state fondate numerose aziende specializzate nella produzione di estratti Lo Han Guo e prodotti finiti a base di frutti di monaco. La più antica di queste società è la fabbrica farmaceutica di Yongfu.

Uso tradizionale

La pianta è più apprezzata per i suoi frutti dolci, che sono usati in medicina e come dolcificante. Il frutto viene solitamente venduto essiccato ed è tradizionalmente utilizzato nelle tisane o nelle zuppe.

Non tossico

Non sono stati segnalati effetti collaterali negativi del frutto del monaco. La FDA definisce il feto come "generalmente sicuro per la salute". Non sono state fatte restrizioni per quanto riguarda il consumo della frutta o dei suoi estratti.

Sostanze attive

Il sapore dolce del frutto è fornito dai mogrosidi, un gruppo di glicosidi triterpenici, che costituiscono circa l'1% della polpa della frutta fresca. Per estrazione con solvente si può ottenere una polvere contenente l'80% di mogrosidi, il principale dei quali è il mogroside-5 (esgoside). Altre sostanze simili presenti nei frutti sono il siamenoside e il neomogroside. Ricerche recenti suggeriscono che i mogrosidi isolati hanno proprietà antiossidanti e possibilmente limitati effetti anti-cancro. È stato anche dimostrato che il mogroside inibisce l'induzione del virus Epstein-Barr in vitro. La pianta contiene anche la glicoproteina momogrosvin, che inibisce la sintesi proteica ribosomiale.

Metodi di lavorazione tradizionali

I frutti di Arhat sono rotondi e verdi quando vengono raccolti e marroni quando essiccati. Sono usati raramente freschi a causa delle difficoltà di conservazione. Inoltre, nel processo di fermentazione, i frutti acquisiscono un sapore marcio, che si sovrappone agli aromi sgradevoli già presenti. Pertanto, il frutto viene solitamente essiccato e venduto essiccato nelle erboristerie cinesi. Il processo di essiccazione avviene a fuoco lento in forni, grazie ai quali è possibile conservare la frutta, eliminando la maggior parte degli odori sgradevoli. Tuttavia, questo metodo produce anche un gusto amaro e astringente. Ciò limita l'uso di frutta secca ed estratti per preparare tè, zuppe e come dolcificante per cibi tradizionalmente consumati con zucchero o miele.

Procter & Gamble Process

Nel 1995, Procter & Gamble ha brevettato un processo per produrre un dolcificante salutare dal frutto del monaco. Il brevetto afferma che mentre il frutto del monaco è molto dolce, contiene troppi aromi estranei che ne rendono inutile l'uso. Il processo brevettato dell'azienda si concentra sulla rimozione degli odori estranei. I frutti freschi vengono raccolti fino al momento della loro maturazione finale, quindi vengono conservati per un certo tempo in modo che il processo della loro lavorazione avvenga proprio nella fase di maturazione dei frutti. Il guscio e i semi vengono rimossi e la polpa della frutta viene trasformata in un concentrato o purea di frutta, che viene quindi utilizzata per ulteriori produzioni alimentari. I solventi vengono utilizzati per rimuovere gli odori sgradevoli.

Storia

Durante la dinastia Tang, l'area di Guilin era uno dei luoghi più importanti per i ritiri buddisti con molti templi. Il frutto prende il nome dagli Arhat (Luohan, 羅漢), monaci buddisti che speravano di raggiungere l'illuminazione e la liberazione attraverso un corretto stile di vita e meditazione dal loro punto di vista. La parola "luohan" (羅漢) è una forma abbreviata della parola "āluóhàn" (阿羅漢), che è una traslitterazione molto antica della parola sanscrita indiana "arhat". Nelle prime tradizioni buddiste, un arhat era un monaco che divenne illuminato. Questo processo è stato chiamato "ottenere i frutti di un arhat" (sanscrito: arhattaphala). In cinese, questa parola è stata trasformata in "Luohan guǒ" (羅漢果, lett. "Frutto di Arhat"), che in seguito divenne la designazione di questo tipo di frutta dolce in Cina. Secondo la storia cinese, il frutto è menzionato per la prima volta nei registri dei monaci del XIII secolo che lo usavano per il cibo. Tuttavia, lo spazio delle piantagioni era limitato e l'arhat cresceva principalmente sulle pendici delle montagne del Guangxi e del Guangdong e, in misura minore, nel Guizhou, Hunan, Jiangxi e Hainan. A causa di ciò e delle difficoltà legate alla sua coltivazione, il frutto non è entrato a far parte della medicina tradizionale cinese, che utilizzava le erbe e le piante più facilmente disponibili. Per questo motivo, anche il frutto non è menzionato nelle guide erboristiche tradizionali.

Riscoperta dell'Arhat nel XX secolo

La prima menzione di questa pianta in inglese si trova in un manoscritto inedito scritto nel 1938 dai professori Groff e Hoh Hin Chung. Il frutto è stato spesso utilizzato come ingrediente principale nelle "bevande fredde", ovvero le bevande utilizzate con il calore, e come rimedio per la febbre o altri disturbi tradizionalmente associati al calore (infiammazione), afferma il rapporto. Allora si sapeva che il succo del frutto è molto dolce. Le interviste hanno confermato che i frutti hanno acquisito significato solo di recente nella storia cinese. Tuttavia, un piccolo gruppo di persone sembra aver imparato la coltivazione delle piante molto tempo fa e ha accumulato una vasta esperienza con la crescita delle piante, l'impollinazione e le esigenze climatiche. Il frutto è stato portato negli Stati Uniti all'inizio del XX secolo. Groff menziona che durante la sua visita al Dipartimento dell'Agricoltura americano nel 1917, il botanico Frederick Coville gli mostrò il frutto del monaco acquistato da un negozio cinese a Washington. I semi del frutto, acquistati da un negozio cinese a San Francisco, furono introdotti nella descrizione botanica della specie nel 1941. Il primo studio sui componenti dolci del frutto del monaco è attribuito a SH Lee, che scrisse un rapporto sulla pianta in inglese nel 1975, e Takemoto, che lo studiò all'inizio degli anni '80 in Giappone (Takemoto decise in seguito di concentrarsi su un dolce simile gynostemma delle piante). In Cina, continua lo sviluppo della produzione di prodotti a base di frutti di monaco, in particolare estratti concentrati.